[In memomiam] Pete Seeger

Communist, activist, inspirator maar bovenal muzieklegende. Maandag overleed de folklegende Pete Seeger op 94-jarige leeftijd. Bob Dylan, Bruce Springsteen en vele anderen zijn schatplichtig aan de ukelele en banjospelende Seeger.

Na te zijn gesjeesd op Harvard – hij was meer geïnteresseerd in politiek en muziek – kwam Seeger uiteindelijk terecht bij Alan Lomax, een vriend van zijn vader. Hij werkte mee aan Lomax’ project om de Amerikaanse folkmuziek in kaart te brengen in the Archive of American Folksong van the Library of Congress. Lomax had een eigen muziekprogramma op de radio en moedigde de jonge Seeger aan daar op te treden. Dit programma werd nooit een groot succes in de VS vanwege het multiraciale team aan muzikanten waarmee gewerkt werd. Het lanceerde wel Seegers muzikale carrière.

The Weavers

Pete Seeger is de oprichter van twee invloedrijke folkgroepen: The Almanac Singers en The Weavers. The Almanac Singers (met onder andere Woody Guthrie) was een politiek georiënteerde groep in de jaren ’40 die onder andere opkwam voor de arbeiders en het einde van segregatie. Maar het grote succes kwam pas in de jaren ’50 toen hij The Weavers oprichtte.

The Weavers was grotendeels een voortzetting van The Almanac Singers. De teksten van The Weavers waren niet minder politiek, maar ze wisten het beter te verpakken. Nummers kwamen plots met een boodschap waar mensen over moesten nadenken in plaats van dat het direct duidelijk was. Ook traden ze niet meer op bij politieke bijeenkomsten. Hierdoor boekte de groep eindelijk commercieel succes. Nummers als Goodnight, Irene; Dusty old Dust en So Long It’s Been Good To Know You deden het goed in de hitlijsten. Toch duurde dit succes niet lang. In 1953, op het hoogtepunt van het McCarthyisme, kwam de groep op de zwarte lijst te staan. Radiozenders weigerden hun nummers te draaien en concerten werden afgezegd. Tien jaar lang verscheen Pete Seeger niet op televisie of radio.

Jaren ’60

Muzikaal werd Pete Seeger in de ban gedaan, hij bleef de activist die hij al sinds de jaren ’40 was. Hij zette zich in tegen de segregatie en was een van de eerste tegenstanders van de Vietnamoorlog. Zijn nummer This Land Is Your Land werd een van de belangrijkste nummers van de burgerrechtenbeweging. Ook muzikaal maakte Seeger een comeback in de sixties. Hij kreeg een eigen muziekprogramma op televisie, Rainbow Quest, waar hij grote mensen uit de country- en folkmuziek ontving. Onder andere Johnny Cash, June Carter, Mississippi John Hurt en Doc Watson kwamen bij hem langs.

Seeger was ook medeverantwoordelijk voor de doorbraak van die andere iconische folkmuzikant: Bob Dylan. Het was Seeger die erop aandrong dat Dylan zijn eerste LP mocht maken bij Columbia. Het was ook Seeger die Dylan aankondigde bij het Newport Folk Festival, het festival waar Dylan werd uitgejouwd omdat hij elektrisch speelde. Ook Seeger begreep niets van Dylans keuze om niet meer akoestisch te spelen, maar greep niet in toen het publiek Dylan uitfloot. Iets wat hem tot zijn dood speet.

I was at fault. I was the MC, and I could have said to the part of the crowd that booed Bob, “you didn’t boo Howlin’ Wolf yesterday. He was electric!”

Ex-communist

Pete Seeger was lange tijd overtuigd communist. Zelfs nadat hij in de jaren ’80 afstand nam van Stalin, bleef hij het communistisch gedachtengoed trouw. In 1995 zei hij in een interview:

I still call myself a communist, because communism is no more what Russia made of it than Christianity is what the churches make of it.

Lange tijd steunde hij de Sovjet-Unie. De kritiek kwam later. Volgens Seeger zelf misschien wel tè laat. In 2007 bracht hij een nummer uit over Jozef Stalin: Big Joe Blues. Dat nummer ging vergezeld met een open brief aan een van zijn criticasters.  Daarin schrijft hij:

I think you’re right, I should have asked to see the gulags when I was in U.S.S.R.

Eerbetoon

De komende tijd zullen veel artiesten de beste man eren. Bruce Springsteen heeft in 2006 al een fantastisch album opgenomen: We Shall Overcome; The Seeger Sessions. Mensen die de muziek van Seeger misschien wat oubollig vinden, kunnen met dat album hun hart ophalen. Pete Seeger was een activist, communist, maar bovenal een fantastische muzikant.

Pete Seeger by Soulfood Radio on Grooveshark

Social Share Toolbar

One thought on “[In memomiam] Pete Seeger

  1. Hi Space:On July 9, 2008, I attended in Ottawa a premorfance by 89 yrs old Pete Seeger and his grandson Tao. Of course, they and the audience had a sing-along of WHATFG for old time’s sake.Joan Baez, Peter Paul and Mary, as well as Pete Seeger are all on my list of favourite singers.And, thank you for this nice walk down memory lane. Reference:

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *